Au restaurant Golden Rose à Lviv, en Ukraine, votre hôte et vos serveurs non juifs feront tout leur possible pour vous entourer de prétendues touches juives. Vous serez accueilli avec un « Shalom » blême à votre entrée, un serveur apparaîtra parfois en peyot et en kippa , et vous serez invité à marchander votre chèque.

Il peut sembler étrange que j’ai décidé de visiter ce restaurant lors d’un récent voyage pour explorer certaines des racines de ma famille. Je m’attendais à me sentir offensé par ses caricatures de Juifs et, par extension, moi-même. Mais la Rose d’or s’est avérée plus complexe qu’elle ne le paraissait au départ. En fait, tout ce voyage a été une entreprise complexe.

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Selon le guide ukrainien de ma famille, Alex Dunai, les deux principales raisons invoquées par les gens pour visiter les villes juives décimées de leurs ancêtres en Europe de l’Est sont la curiosité et le désir de rendre hommage. Je ne suis pas sûr d’avoir été clair sur mes motivations lorsque j’ai eu l’idée du voyage il y a un an.

Il y avait certainement de la curiosité pour voir si je ressentirais un lien avec mon lieu d’origine. Mais il semble maintenant que l’arrêt à la Rose d’or était aussi une envie – même naïve, privilégiée et finalement impossible – de voir si je pouvais ressentir ce que c’est que de vivre le racisme ou la discrimination dans un pays avec une histoire d’animosité contre des gens comme moi .

Peut-être, je pensais, je pourrais être en mesure de sympathiser plus profondément avec ceux qui le vivent actuellement.

Je suis né à Los Angeles, mais les deux parents de mon père étaient de cette partie du monde – ma grand-mère, Dora, d’une petite ville au nord de Varsovie, en Pologne, appelée Kolno et mon grand-père, Jacob, d’un village encore plus petit appelé Glinyany, un peu à l’est de Lviv (il faisait partie de la Pologne, mais maintenant c’est en Ukraine). Tous deux sont partis avec leur famille au Mexique, où ils ont été chaleureusement accueillis, avant la Seconde Guerre mondiale. Ni mes grands-parents ni leurs parents ne parlaient polonais après leur départ. La plupart de la vie de mes grands-parents vivaient à Mexico; mon père et ses frères et sœurs y sont nés. Mon père n’était jamais allé au lieu de naissance de ses parents avant ce voyage.

En Europe, ma famille immédiate a échappé au pire de la persécution juive. Pourtant, mon grand-père avait des histoires de cruauté à raconter avant l’arrivée des nazis, et il semble probable que les familles élargies de mes grands-parents ont été tuées ou harcelées au début de la guerre. Dans le camp de concentration de Janowska , au moins 100 000 Juifs de Lviv et des environs sont morts entre 1941 et 1943. Plus de 20 synagogues à Lviv ont été détruites. Aujourd’hui, seul un minuscule vestige de la communauté juive autrefois dynamique, qui avait prospéré depuis au moins le XVe siècle, survit: une synagogue active, une poignée de familles. Et au coin de l’une de ces synagogues ravagées, il y a la Rose d’or.

Le jour de notre visite, notre hôte et notre serveur ont expliqué les règles – le menu n’avait pas de prix; nous avons plutôt été encouragés à négocier notre projet de loi. (Si nous ne voulions pas, elle a dit, elle nous dirait les prix.) Je lui ai demandé pourquoi le gadget, et elle a dit « pour le divertissement ». Elle n’a fait aucune mention de ce qui me semblait évident – qu’il s’agissait d’un clin d’œil au stéréotype des Juifs comme bon marché et avares . La chemise qu’elle portait – avec un lettrage hébreu qui se traduisait par un dicton ukrainien qui signifie à peu près «être penny-sage, ne pas être stupide» – semblait un autre signe de tête dans cette direction.

Malgré cela, en explorant le restaurant, j’ai commencé à penser que cet endroit n’était pas seulement une moquerie. Les murs étaient couverts de ce qui semblait être des pastiches de collage de bibelots juifs aléatoires – des menorahs, des clés avec des étoiles juives dessus, des photos en noir et blanc dans des cadres dorés. J’ai entendu deux femmes parler hébreu. L’un d’eux, Neili Kazachuk, était juif et originaire de Lviv. Elle a expliqué que les collages étaient en fait des histoires détaillées sur l’héritage juif de la ville – une sur le théâtre juif, une autre sur la synagogue Golden Rose à proximité, dont le restaurant tire son nom.

« Ce restaurant n’est pas juif, mais c’est un symbole du judaïsme », a-t-elle déclaré. N’a-t-elle pas trouvé l’endroit étrange? J’ai demandé. « Non, je ne trouve pas ça bizarre, » répondit-elle. « Il existe de nombreuses façons d’éduquer sur le judaïsme et de rappeler aux gens que les Juifs étaient ici, et c’est l’un d’eux. » En effet, juste à l’extérieur du restaurant se trouve un mémorial sombre et émouvant sur les synagogues détruites de la ville.

Le menu du Golden Rose est un mélange de plats israéliens et traditionnellement juifs, y compris un plateau de trempettes délicieuses, mais pas toutes casher.

À table, nous avons commandé un plateau de trempettes qui comprenait du houmous, du foie haché et du hareng haché – tout cela était délicieux, mais pas casher, donc mes parents étaient limités dans ce qu’ils pouvaient essayer. Le menu en général était un mélange de plats israéliens et traditionnellement juifs. Le pain azyme, généralement mangé uniquement à la Pâque, est servi ici à chaque repas, ce qui nous a fait rire. Quand j’ai demandé au serveur de quoi il s’agissait, elle avait tout à fait raison: « C’est le pain national juif. Il est mangé vers Pâques et c’est la seule raison pour laquelle les Juifs ont pu s’échapper d’Égypte. »

Lorsqu’elle nous a apporté un bol pour nous laver les mains – un rituel juif avant les repas – elle a expliqué: « Les juifs mettent de l’eau sur les mains trois fois. Si vous êtes juif, vous pouvez dire la prière spéciale. »

Ce serveur avait fait ses devoirs. Ses explications étaient à peu près exactes, même si elles avaient des pincements de bêtise (pain national juif?). Ma sœur a qualifié le restaurant de « bizarre » de comprendre ce que c’est que d’être juif: pas tout à fait faux, mais aussi trop étroit, et donc pas tout à fait raison non plus. À ma grande surprise, je n’ai pas trouvé le Golden Rose antisémite, offensant ou blessant. Au lieu de cela, j’ai trouvé que c’était un effort touchant, bien que légèrement sourd, pour essayer de renouer avec des gens avec une minorité désormais majoritairement absente.

Et j’ai ressenti de la tristesse que cette « éducation » farfelue soit devenue nécessaire en si peu de temps. Les Juifs avaient vécu autour de Lviv pendant 500 ans avant la Seconde Guerre mondiale et étaient presque oubliés dans environ 50 ans. En même temps, j’étais reconnaissant que les gens d’ici aient une interaction positive avec l’idée du judaïsme, plutôt que d’essayer de l’éradiquer.

Plus tôt dans le voyage, j’avais connu un détail beaucoup moins positif: un vendredi soir à Varsovie, un portier d’hôtel souhaitait à ma sœur « Shabbat Shalom » sans lui avoir dit un mot. Il a été dit sans animus discernable – en fait, certains pourraient l’avoir trouvé une salutation polie. Mais le fait que des Juifs aient été persécutés ici et que nous ayons pu être identifiés par un étranger semblait inquiétant. Aux États-Unis, je traverse la vie avec bonheur, bénéficiant du privilège blanc et ne pensant généralement pas beaucoup à ma race ou à ma religion.

Maintenant, dans une région qui avait une histoire de haine des gens comme moi et de se sentir incapable de se cacher, j’ai senti un danger immédiat et viscéral que « jouer au juif » au Golden Rose n’était pas proche. Au restaurant, il était facile de deviner ce que les gens pensaient des Juifs – que nous sommes avares et que nous mangeons des matzot et que nous nous lavons beaucoup les mains. Mais à l’hôtel, je n’avais aucune idée de ce que cela signifiait d’être supposé juif. La salutation du portier était-elle une tentative de politesse? Lien? Ou était-ce quelque chose de plus codé? Que pensait-il vraiment des Juifs – de moi et de ma famille? Il n’y avait aucun moyen de le savoir.

Je ne pouvais pas imaginer ce que ça ferait de vivre à plein temps dans un pays avec une hostilité documentée envers moi et de ne jamais pouvoir me cacher. Serais-je toujours nerveux? Vais-je m’y habituer d’une manière ou d’une autre? De quelles manières subtiles la peur que je ressentais seulement momentanément en Pologne se glissait-elle dans mon subconscient dans un endroit où elle était toujours présente? Cela affecterait-il mon état d’esprit, ma confiance envers les étrangers, mon sentiment général de joie et de paix? Je sais que c’est quelque chose auquel les minorités visibles doivent faire face tous les jours. Et je ne pouvais pas le comprendre.

Autant que j’espérais faire preuve d’empathie avec les autres groupes, je ne pouvais pas « plonger un orteil » dans ce que l’on ressent d’être une minorité opprimée. Ma petite expérience n’a pas pu reproduire la façon dont le racisme se glisse dans les petites et grandes interactions de la vie quotidienne.

En fait, je ne pouvais même pas pleinement sympathiser avec ma propre mère. Je n’étais pas du tout offensé par notre expérience au Golden Rose et paniqué par le commentaire du portier. Elle ressentait presque le contraire. Les insinuations «les juifs sont bon marché» me semblaient pour la plupart inoffensives, mais elle les trouvait offensantes et antisémites.

Ma mère et moi sommes similaires: nous avons la même race et la même religion, mais nous aimons aussi beaucoup la même musique, les films, la tequila. Et pourtant, d’une manière ou d’une autre, nos expériences de vie signifiaient que nous lisions les mêmes situations complètement différemment.

Dans cette optique, comment pourrais-je espérer avoir une compréhension globale de l’expérience vécue par un groupe? La réponse est, je ne peux pas. Je ne peux pas savoir ce qu’une étrangère ou ma mère vit. Mais peut-être que ce qui importe le plus, c’est que je crois que son interprétation des événements est vraie et valable. Et elle pense que la mienne l’est aussi.


Alex Schmidt a publié des travaux dans des médias tels que NPR, la Columbia Journalism Review et le Los Angeles Times . Il travaille maintenant comme stratège de produits logiciels à New York, mais est une fidèle Angeleno dans l’âme.

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