Le 26 octobre de cette année marque le 20e anniversaire du jour où le contrat de développement de chasseurs F-35 a été attribué à une équipe industrielle dirigée par Lockheed Martin.

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Alors appelé Joint Strike Fighter, c’était un projet improbable: une famille d’avions tactiques qui pouvait tout faire pour tout le monde, remplaçant la majeure partie de la flotte de chasseurs du pays pendant la guerre froide.

Aujourd’hui, ce projet est devenu une réalité. Le F-35 est capable d’accomplir toutes les missions pour lesquelles il a été conçu par l’Armée de l’Air, la Marine et le Corps des Marines, sans parler de la fraternité croissante des utilisateurs dans les nations alliées.

Cependant, malgré la livraison de plus de 600 F-35, il reste une communauté de sceptiques prêts à profiter de toute indication que le programme pourrait être défectueux. Cela a moins à voir avec la performance des combattants qu’avec l’ampleur du programme, le secret de certaines caractéristiques et la façon dont la culture populaire voit les dépenses en armes.

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Donc, pour ceux qui veulent une explication simple de ce que le programme a accompli, voici dix raisons sans équivoque que le chasseur F-35 est un succès. Ensemble, ces dix indicateurs appuient l’évaluation du regretté sénateur John McCain selon laquelle le F-35 est destiné à être «le meilleur avion de chasse de tous les temps».

1 – Le F-35 est le chasseur le plus capable de survivre au monde. Les trois variantes du F-35 ont atteint leurs objectifs de conception en matière de furtivité. Ce que cela signifie en termes simples, c’est qu’ils ne peuvent pas être suivis ou ciblés par le radar ennemi. En outre, la chaleur de leurs moteurs est masquée pour contrecarrer les missiles à recherche de chaleur. Lorsque ces caractéristiques «non observables» sont combinées avec la conscience situationnelle unique des pilotes grâce à la fusion de capteurs, il est facile de comprendre pourquoi les F-35 participant à des exercices militaires vainquent généralement 20 chasseurs adverses ou plus pour chaque F-35 perdu. Le chasseur F-22 de l’Air Force a une capacité de survie similaire, mais certaines facettes de la conception du F-35 sont plus furtives.

2 – Le F-35 est le chasseur le plus polyvalent au monde. Le F-35 a été conçu comme une famille de chasseurs partageant une technologie commune. La variante Air Force est plusieurs fois plus performante que l’avion tactique qu’elle remplace dans les combats air-air, les attaques air-sol, la suppression des défenses aériennes ennemies et la collecte de reconnaissance. La variante Navy ajoute à ces caractéristiques la possibilité d’atterrir et de décoller verticalement, tout en fournissant un appui aérien rapproché aux forces terrestres. La variante Navy peut transporter de grandes charges de bombes sur de plus grandes distances que les avions traditionnels, près de 700 miles sans ravitaillement aérien. Les trois variantes comportent des systèmes de guerre électronique avancés et d’autres technologies appropriées pour s’engager dans des opérations d’information.

3 – Le F-35 est le chasseur le plus meurtrier du monde. La capacité de survie et la polyvalence permettent au F-35 de mener le combat contre des adversaires d’une manière qu’aucun prédécesseur ne pourrait. Combiné à la connectivité offerte par le réseau numérique sécurisé, le F-35 peut effectuer des attaques cinétiques et non cinétiques avec un effet beaucoup plus important que les autres avions tactiques. Plus de 5 000 livres de munitions peuvent être transportées en interne tout en maximisant la furtivité ou, si les circonstances l’exigent, le chasseur peut également transporter des charges externes pour un total de 22 000 livres d’artillerie. Dans les deux cas, un F-35 peut détruire avec précision plusieurs cibles en un seul vol, avec beaucoup moins de risques que les chasseurs traditionnels.

4 – Le F-35 est en train d’être acquis par une douzaine d’alliés. Depuis sa création, le développement du chasseur F-35 a été partagé par trois services militaires américains avec des alliés tels que l’Australie, l’Italie et le Royaume-Uni. En conséquence, il dispose d’une large base de soutien industriel dans le monde entier. Ces dernières années, d’autres alliés étrangers ont rejoint le programme, notamment Israël, le Japon, Singapour et la Corée du Sud. Aujourd’hui, une douzaine d’alliés américains se sont engagés dans le programme et d’autres sont susceptibles de le rejoindre, un vote clair de confiance dans le prix et les performances de la famille F-35. L’implication alliée garantit que les forces participant à la future guerre de coalition partageront des capacités similaires, simplifiant l’exécution des plans de guerre.

5 – Le F-35 est opérationnel dans neuf pays et dix services. La participation des Alliés au programme F-35 n’est pas seulement basée sur la promesse future d’un chasseur polyvalent de cinquième génération. Des centaines de F-35, y compris des variantes de l’armée de l’air, de la marine et de la marine, sont en fait opérationnels dans le monde entier. Six forces aériennes ont effectué des missions militaires, comme la frappe israélienne sur des cibles iraniennes en Syrie , au cours de laquelle, comme prévu, le F-35 est passé inaperçu . Ainsi, le F-35 remplace les chasseurs traditionnels sur quatre continents, renforçant la domination aérienne mondiale si cruciale pour les plans de guerre des États-Unis et de leurs alliés.

6 – Le F-35 est continuellement amélioré. La technologie du F-35 est fréquemment mise à jour à mesure que de nouvelles menaces apparaissent et qu’une nouvelle technologie devient disponible. Le quinzième lot de production comprendra de nouveaux capteurs, écrans et ouvertures conçus pour maintenir l’avion à la pointe de la performance. Onze nouvelles capacités sont ajoutées à la suite de guerre électronique, des capacités qui n’étaient pas réalisables ou abordables au début du programme. Certaines des dernières améliorations réduiront le coût de production et d’exploitation du chasseur. Les planificateurs attendent déjà avec impatience le jour où les turboréacteurs à double flux de nouvelle génération augmenteront le rayon de combat sans carburant du jet à 1 000 milles, une caractéristique utile dans les vastes étendues du Pacifique occidental.

7 – Le F-35 façonne la conception des autres avions. En peuplant les forces aériennes mondiales, le F-35 est en train de devenir la norme mondiale en matière de puissance aérienne tactique. Des rivaux comme la Chine et la Russie cherchent à égaler leurs capacités, sans lesquelles ils ne peuvent espérer gagner de futures guerres. Aux États-Unis, plusieurs systèmes F-35 clés sont en cours d’adaptation pour être utilisés dans le futur bombardier B-21 de l’armée de l’air, y compris les moteurs F135 du chasseur et sa suite de guerre électronique exceptionnellement agile. L’utilisation de la technologie F-35 dans d’autres avions de combat réduit le coût de son développement et atteste des performances des principales caractéristiques du chasseur.

8 – Le F-35 est de moins en moins cher à construire. Le coût de construction du chasseur a diminué avec chaque lot de production successif, généralement à un rythme plus rapide que prévu par le gouvernement. Les trois variantes ont vu les coûts de production par avion chuter de plus de 12% entre le premier et le dernier lot financé sous l’administration Trump. À 78 millions de dollars par avion de combat, la variante la plus courante du F-35 coûte aujourd’hui beaucoup moins cher au gouvernement que le prix catalogue d’un Boeing 737, l’avion de ligne le moins cher de la société. Certains gros porteurs se vendent plus de quatre fois le coût de production de la version la plus chère du F-35, la variante Navy.

9 – Le F-35 est beaucoup moins cher à utiliser. Le coût par heure de vol d’exploitation d’un F-35 de l’armée de l’air a chuté de 23% au cours des années Trump. Les données sont difficiles à interpréter parce que le gouvernement les communique généralement dans les années de référence 2012 et non en dollars courants. Cependant, une comparaison entre les blocs indique que le coût par heure de vol du F-35 est comparable à celui des chasseurs F-15C / D de l’Air Force. À partir de 2020, les F-35 de l’Armée de l’air coûtent environ 50% de plus par heure de vol que les F-16, mais les F-35 sont plusieurs fois plus productifs en termes d’effets tels que la suppression des défenses. Des réductions supplémentaires du coût par heure de vol sont attendues à mesure que les procédures de maintenance sont affinées et que la technologie embarquée s’améliore.

10 – Le F-35 est la pierre angulaire des projets futurs de l’armée de l’air.L’armée de l’air devrait absorber 70% de la production nationale du F-35. Ce sera suffisant pour remplacer tous ses F-16 de la guerre froide. Le chef d’état-major de l’armée de l’air, CQ Brown, a décrit le mois dernier le F-35 comme la «pierre angulaire» des futures capacités de combat de son service, jurant de ne pas retirer d’argent du programme pour financer des concepts plus avancés. Le F-35 est le seul avion tactique furtif actuellement en production en série, et c’est la seule option viable pour remplacer votre flotte de chasseurs de la guerre froide par des avions capables de répondre aux exigences de la guerre moderne. L’armée de l’air continuera d’expérimenter d’autres concepts, mais le F-35 est clairement essentiel pour maintenir la domination aérienne mondiale des États-Unis.

Loren B. Thompson est COO du Lexington Institute, une organisation à but non lucratif, et PDG de Source Associates, une société de conseil à but lucratif. Avant d’occuper ses fonctions actuelles, il était directeur adjoint du programme d’études sur la sécurité à l’Université de Georgetown et a enseigné des cours de deuxième cycle en stratégie, technologie et médias à l’Université de Georgetown. Il a également enseigné à la Kennedy School of Government de l’Université Harvard.



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