Elle n’en avait peut-être pas l’intention, mais cette semaine, Whoopi Goldberg s’est lancée dans un discours chargé qui a polarisé la communauté juive et ceux qui cherchent à les discriminer depuis des siècles.

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La controverse a commencé à se développer sur « The View », le talk-show de jour qu’elle co-anime, lors d’une discussion lundi sur la récente controverse sur la décision d’un conseil scolaire du Tennessee d’interdire  » Maus « , le mémoire graphique emblématique sur l’Holocauste. Le génocide n’était « pas une question de race », a-t-elle dit, il s’agissait plutôt de « l’inhumanité de l’homme envers l’homme ». Et cela impliquait «deux groupes de personnes blanches».

Les commentaires sont immédiatement devenus viraux et ont touché une corde sensible, conduisant à ce que Goldberg a décrit comme un déluge d’accusations d’antisémitisme et de négation de l’Holocauste, et de critiques de groupes comme la Ligue anti-diffamation.

Malgré de multiples excuses, la tempête a atteint son paroxysme mardi soir lorsque ABC a décidé de suspendre Goldberg de « The View » pendant deux semaines « pour prendre le temps de réfléchir et de connaître l’impact de ses commentaires », selon les mots du président d’ABC News, Kim. Godvin. Parmi les Juifs de tous les horizons politiques, beaucoup se sont opposés à ses remarques initiales et ont critiqué la décision de la suspendre.

Pourquoi les commentaires ont-ils créé une telle tempête de feu ? La réponse s’étend bien au-delà de l’Holocauste.

L’Holocauste était-il « une question de race » ?

Après que ses premiers commentaires aient circulé, Goldberg a participé à « The Late Show with Stephen Colbert » lundi et a tenté de clarifier la situation. Ce faisant, elle a approfondi la question raciale.

Dans son expérience en tant que personne noire, a-t-elle dit, la race est quelque chose « que je peux voir ».

« Si le [Ku Klux] Klan descend la rue avec un ami juif… je vais m’enfuir. Mais si mon ami décide de ne pas se présenter, il sera dépassé la plupart du temps, car on ne peut pas dire qui est juif », a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas quelque chose que les gens disent, ‘Oh, cette personne est juive.' »

La « race » est notoirement difficile à définir. Est-ce, comme l’affirme Goldberg, un groupe de personnes ayant des caractéristiques physiques communes ? D’autres classifications sociales, économiques et anthropologiques peuvent-elles entrer en ligne de compte ?

Les Juifs ont longtemps débattu pour savoir s’ils étaient une «race» ou autre chose. Le judaïsme est une religion, pratiquée par des personnes de toutes variétés et races à travers le monde. Mais les juifs n’ont pas besoin d’être des pratiquants pour se considérer ou être acceptés par les autres juifs comme juifs. La tradition juive de « matrilinéarité » – définissant comme juif un enfant né d’une mère juive – renvoie à une définition biologique de l’identité juive. Mais le judaïsme accepte aussi les convertis.

Prises ensemble, ces diverses compréhensions ont conduit les Juifs à se considérer (et à considérer les autres Juifs) différemment comme un peuple, une nation, une tribu, une famille et une foi – parfois dans diverses combinaisons, parfois tous en même temps.

Mais Hitler, comme de nombreux antisémites avant lui, spécifiquement – et à plusieurs reprises, dans des écrits, des lois et des discours – a qualifié les Juifs de race physiquement impure d’origine slave, contrairement à ce qu’il appelait la race aryenne allemande blonde, aux yeux bleus et génétiquement pure. La propagande nazie a promu des moyens pseudoscientifiques pour soi-disant identifier les Juifs – par la taille de leur nez et de leurs lèvres, ou la forme de leur tête, entre autres.

Hitler était obsédé par ce qu’il considérait comme le fait biologique de l’identité juive et écrivait que la « solution finale » était inspirée en partie par sa volonté de créer une race humaine plus « pure » et singulière, débarrassée des « juifs » et autres impuretés.

Les nazis se sont inspirés d’une tradition de stéréotypes «raciaux» des Juifs que les érudits ont retracée au moins jusqu’à 1000 EC. Le long trope au nez crochu, par exemple, est apparu dans tout, des peintures médiévales aux personnages fictifs, comme le méchant Shylock de « Le marchand de Venise » de Shakespeare. Ainsi, les Juifs ont été persécutés en tant que «race» par leurs voisins en Europe et ailleurs pendant des siècles avant qu’Hitler n’expose bon nombre de ses idées dans «Mein Kampf» dans une cellule de prison en 1925.

Dans ses excuses du lendemain sur « The View » mardi, Goldberg a déclaré que l’Holocauste « est en effet une question de race parce qu’Hitler et les nazis considéraient les Juifs comme une race inférieure ».

Les juifs sont-ils blancs ?

Goldberg a également trébuché dans un débat en cours au sein et au-delà de la communauté juive : les juifs sont-ils des « blancs » ?

Derrière la question se cache un autre stéréotype : un Juif est une personne à la peau blanche, descendant d’ancêtres européens. En d’autres termes, un juif ashkénaze moyen.

En réalité, la communauté juive est considérablement plus diversifiée que cela. La majorité des Juifs d’Amérique du Nord sont peut-être des Juifs ashkénazes ayant des racines en Europe de l’Est, mais les Juifs descendent également d’anciennes communautés d’ Éthiopie , d’Inde, de Chine et d’ailleurs. Les juifs séfarades viennent de communautés d’Afrique du Nord et de ce qui est aujourd’hui l’Espagne et le Portugal, tandis que les juifs Mizrahi viennent du Moyen-Orient, y compris des communautés autrefois vitales en Irak, en Iran, au Yémen, en Syrie et dans d’autres pays.

La conscience de cette diversité s’est accrue en partie grâce au plaidoyer des Juifs de couleur dans ce pays et des Juifs séfarades et mizrahi en Israël. Des milliers de Juifs sont issus de milieux métis et interconfessionnels, de sorte que même de nombreux Juifs d’origine ashkénaze ne sont pas blancs.

Les estimations de la proportion de Juifs américains qui sont des Juifs de couleur varient de 6% à 15% selon l’étude et la définition, et l’Initiative des Juifs de couleur a fait valoir en 2019 que la communauté a été chroniquement sous-estimée en raison de la mauvaise conception des études . (Le rapport du Pew Research Center de l’année dernière sur les Juifs américains a conclu que 92% des Juifs s’identifient comme blancs.)

Ajoutez à cela des personnes de tous types d’origines raciales et ethniques qui se convertissent au judaïsme, celles qui pratiquent les traditions juives sans avoir subi de conversions formelles et des personnes du monde entier qui s’identifient fortement à certains aspects de la culture juive, et le « juif » devient rapidement un Terme difficile à définir.

Yair Rosenberg, de l’Atlantic, a fait valoir mardi que la «famille» est un moyen plus précis que la «race» pour encapsuler la communauté.

D’après mon expérience, des erreurs comme [celle de Goldberg] se produisent souvent parce que les gens bien intentionnés ont du mal à faire entrer les Juifs dans leurs cases habituelles. Ils ne savent pas comment définir les juifs, alors ils recourent à leurs propres cadres de référence, comme la « race » ou la « religion », et les projettent sur l’expérience juive. Mais l’identité juive n’est pas conforme aux catégories occidentales, malgré des siècles de tentatives de la société pour l’intégrer. Cela a du sens, car le judaïsme est antérieur aux catégories occidentales. Ce n’est pas tout à fait une religion, car on peut être juif indépendamment de l’observance ou de la croyance spécifique. (Einstein, par exemple, était fièrement juif mais pas religieux.) Mais ce n’est pas non plus tout à fait une race, car les gens peuvent se convertir ! Ce n’est pas seulement une culture ou une ethnie, car cela exclut toutes les composantes religieuses.

Pourtant, alors même que de plus en plus reconnaissent la diversité juive, les stéréotypes persistent. La suprématie blanche, l’hyper-nationalisme et d’autres courants d’extrême droite issus de la montée de la «droite alternative» après 2016 considèrent les Juifs comme des «autres» toxiques, indépendamment de ce qu’ils croient ou pratiquent. Et à l’autre extrémité du spectre politique, certains progressistes de gauche regroupent tous les Juifs avec une classe d’oppresseurs en grande partie blanche.

Avec ce nom de famille, Whoopi est-elle juive ?

La couche d’ironie supplémentaire qui sous-tend cette controverse est qu’elle implique une célébrité qui n’est pas née juive, mais qui a adopté un nom de scène juif en raison de ce qu’elle a décrit comme ses sentiments positifs envers les juifs et la culture juive, et non pour des raisons religieuses.

Le gagnant de l’EGOT – l’un des très rares artistes à avoir remporté un Emmy, un Grammy, un Oscar et un Tony – est né Caryn Elaine Johnson à New York d’un père pasteur baptiste et d’une mère infirmière. En 1994, son publiciste a déclaré à l’Orlando Sentinel que son nom de scène Goldberg venait du côté de la famille de sa mère (son prénom est un clin d’œil au coussin whoopee). Mais les tests ADN et les arbres généalogiques construits par des gens comme Henry Louis Gates, Jr. font remonter sa lignée à des racines non juives en Afrique de l’Ouest.

Néanmoins, selon ses mots, elle « se sent » juive. Elle a déclaré au London Jewish Chronicle en 2016 qu’elle « se souvient » des fêtes juives, même si elle ne les observe pas régulièrement. Quand les gens lui demandaient si elle était juive, Goldberg disait qu’elle avait une réponse standard : « Je dis toujours ‘Est-ce que tu me demanderais ça si j’étais blanche ? Je parie que non », a déclaré Goldberg au Chronicle. « Le nom est merveilleux pour entamer des conversations. »

Mission accomplie.

Pourquoi tout cela est-il important ?

L’Holocauste a imprimé son héritage sur presque tous les Juifs qui ont vécu et sont nés au cours des 77 années écoulées depuis la libération d’Auschwitz. Parce que tant d’antisémites et d’ultra-nationalistes européens ont l’intention de nier que le génocide a eu lieu, ou insistent sur le fait qu’il a été exagéré, les groupes juifs sont catégoriques pour que les faits historiques ne soient pas déformés, intentionnellement ou non. Une telle distorsion « accidentelle », selon beaucoup, peut avoir un effet antisémite, même si ce n’est pas dans son intention.

D’autres suggèrent que les commentaires de Goldberg reflètent une idéologie émergente qui tente de minimiser la persécution historique des Juifs. Comme le disait le Washington Post mercredi, « C’est une idéologie qui essaie de transformer les Juifs en Blancs, qui essaie d’effacer la vulnérabilité et l’oppression juives, de presser les Juifs qui ont la peau claire dans les catégories américaines modernes de race et d’ethnicité, et qui catégorise également de manière myope la haine contre eux dans les considérations américaines sur ce à quoi ressemble le racisme.

Et pourtant, de nombreux Juifs éminents étaient prêts à donner à Goldberg, sinon un laissez-passer, du moins une deuxième ou une troisième chance, en particulier au nom de l’utilisation de la controverse comme d’un moment propice à l’apprentissage.

Comme l’a tweeté le rabbin Sharon Brous de la communauté Ikar de Los Angeles : « Si ce que vous voulez, c’est faire changer d’avis quelqu’un, je dois penser que l’éducation est plus efficace que la honte et la punition publiques. Surtout quand cette personne montre une volonté sincère d’apprendre et de s’excuser ».

Par GABE FRIEDMAN/JTA

 

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