Mercredi dernier après-midi, les portes extérieures du 770 Eastern Parkway étaient fermées à clé, tandis que les portes reliant le hall étroit du complexe au boulevard commun bruyant du Chabad Hasidim de New York étaient enchaînées. L’impensable se produisait. Les Mitzvah Tanks étaient inactifs sur Kingston Avenue, la rue principale ultra-orthodoxe animée de Crown Heights, qui est maintenant presque entièrement vidée. 

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Le mikveh et le Beit Din ont été fermés. Des palettes de serviettes en papier et de papier toilette envahissaient l’entrée de l’Empire Kosher, à proximité, où les acheteurs semblaient tout aussi craintifs les uns envers les autres ou, peut-être, tout aussi réticents à révéler leurs craintes les uns aux autres  que les gens de mon Walgreens local quelques quartiers au nord. « 

La pandémie de coronavirus est peut-être le premier événement total de l’histoire humaine. Il y a eu d’autres épisodes de peste et de conflits dans le monde, mais c’est le seul à se produire pendant une période de communication de masse instantanée et de voyage mondial à grande vitesse – et peut-être le seul à se produire à une époque où il y a théoriquement une espèce universel sur la valeur intrinsèque de la vie humaine.

Et pourtant, la pandémie inflige des misères particulières à chaque lieu visité. Mercredi à 770, il y avait peut-être 15 jeunes hommes debout autour d’une longue table empilée de textes religieux. J’ai commencé à discuter avec deux  chavruta qui étaient assis ensemble à côté de la piste cyclable Eastern Parkway, en étudiant la section du Shulchan Aruch sur les tribunaux religieux – les pages qu’ils auraient autrement pu sonder si leur yeshiva était restée ouverte (toutes les écoles religieuses de Crown Heights avait suspendu ses opérations à midi le vendredi précédent). Ils, ainsi que le groupe de 15 personnes à proximité, se parlaient tous hébreu. C’étaient des étudiants qui n’avaient pas de famille en Amérique, rien à faire, nulle part où aller. La résilience de la communauté de Crown Heights, et des communautés orthodoxes en général, vient de leurs familles multigénérationnelles très unies, un réseau de soutien prêt à l’emploi lorsque les choses prennent une tournure inattendue pour le surréaliste. Ces étudiants n’avaient que les uns les autres.

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Partout ailleurs dans le quartier, un visiteur pouvait sentir la présence de personnes se cachant derrière des murs de briques et des portes closes. Sur Crown Street, quelqu’un a fustigé un enregistrement du Shema depuis un haut balcon, suivi de «Ouf Ghazal» ou «Fly, Fledgeling», une chanson populaire israélienne laïque bien-aimée de feu Arik Einstein dont les paroles sont une métaphore étendue pour les parents. espoirs et craintes pour leurs jeunes dans un monde imprévisible. Peut-être que les auditeurs ont trouvé la musique encourageante, mais ils étaient à l’intérieur, invisibles.



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